martes, 17 de noviembre de 2015

The flu.


Edward Munch. Autorretrato después de la Gripe Española


Estaba investigado para un libro que estoy escribiendo y necesitaba hacer un brevísimo resumen de la situación política de principios de siglo XX.

Al leer sobre la Primera Guerra Mundial y la cantidad de vidas que se cobró, presté especial atención a los muertos que dejó la gripe española al terminar dicha guerra. Quedé impactada por el número: entre 30 y 50 millones de vidas (y 500 millones de personas infectadas). Esto es, un tercio de la población mundial murió por gripe. Sinceramente no sabía que esta enfermedad había causado tantas víctimas.

¿Qué fue la gripe española? Para comenzar tenemos que decir que no fue española, no se desató en España. Se la conoció como gripe española porque debido al desánimo general en los países involucrados en la Primera Guerra Mundial, se había prohibido que los medios hablaran de las muertes por gripe para no  crear pánico. Como España no participó de esta guerra, sus medios de comunicación, los diarios principalmente, iban relatando lo que ocurría con la pandemia de gripe. Por eso se la conoció como Gripe Española.

Tiendas improvisadas para atender la enorme cantidad de infectados.


La realidad es que la gripe se originó en una base militar en Kansas, Estados Unidos, proveniente, según se cree, de Francia (aunque algunos creen que provino de China). El virus era de tipo aviar. Fue un brote de “Influenza A tipo H1N1”. 

A diferencia de otros tipos de influenza, esta gripe no atacaba a la población más débil (ancianos y niños) solamente,  sino que atacaba a toda la población por igual. Hombres y mujeres jóvenes, adultos, ancianos, niños y bebés. Hasta perros y gatos. 

Gráfico de mortalidad 1918-1919

Hubo varias hipótesis de porqué este tipo de virus afectó a gente sana y joven. Algunos creen que por su edad no habían sido afectados por otros tipos de virus de influenza que les generara anticuerpos. Otros científicos, en el año 2008, sostuvieron que  tres tipos de genes debilitaban los tubos bronquiales y permitían pasar el virus a los pulmones, provocando neumonía. La gente comenzaba con el virus de la gripe pero moría finalmente de neumonía. 

Además de los típicos síntomas de gripe, la Gripe Española se caracterizaba porque los pacientes presentaban fiebre de más de 40 grados, dolor agudo  en los ojos y en los oídos. Otra de las características de esta gripe era el color azul en que se tornaba la piel. 

La medicina (aún no existían las vacunas preventivas) no sabía como combatir la enfermedad, por eso las ciudades comenzaron a tomar medidas para evitar la propagación. En San Francisco, California, por ejemplo, quien caminaba por la vía pública sin mascarilla  era multado y hasta encarcelado. Se suspendieron las clases, cerraron los teatros y los lugares públicos. La publicidad sobre la prevención proliferaba por las calles.

Los chicos cantaban una rima que se hizo famosa en Inglaterra, a través de las enfermeras:

I had a little bird,
And its name was Enza.
I opened up the window,
And IN-FLU-ENZA.


Publicidades en las calles y en los diarios sobre prevención del contagio.


La gripe cruzaba todos los aspectos de la vida, incluyendo la economía, ya que se cerraban negocios por falta de empleados que enfermaban o por miedo al contagio.

La Primera Guerra Mundial no ayudó, ya que en las condiciones infra humanas en las que vivían los soldados en las trincheras la enfermedad se esparció rápidamente. Cuando esos soldados volvían a sus hogares, transportaban el virus a esas ciudades  y así el virus se universalizó. Además, la Gran Guerra, como toda guerra, generaba carencias alimentarias y sanitarias que no contribuían a las defensas de las personas.

Se cree que la gripe española provocó más muertes en un año que la peste negra durante la Edad Media.



Agentes policiales, enfermeras y voluntarias con mascarillas preventivas.



Varias personalidades famosas han muerto por esta pandemia, entre ellos dos de mis pintores preferidos: Gustav Klimt y Egon Schiele. También Koloman Moser. Podríamos decir que la Pandemia de Gripe del 18 afectó seriamente a la Secesión Vienesa!

Hacia fines de 1919 la gripe desapareció, o bien porque los portadores habían muerto o porque los sobreviviente comenzaron a desarrollar anticuerpos.

Durante el siglo XX hubo otras epidemias, pero ninguna tan letal como la de 1918. Aquí les dejo un pequeño videíto sobre la gripe con imágenes de la época.






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