miércoles, 28 de octubre de 2009

El canal de Panamá

En tercer año de la facultad tuve la suerte de estudiar con un libro llamado "U.S. –Latina American Relations", de Michael Kryzanek. Un libro que relata las relaciones entre los Estados Unidos y América Latina a lo largo de la historia. Sumamente recomendable. Una de las historias que más me llamó la atención fue la del Canal de Panamá.
La idea de un canal que comunicara los océanos Atlántico y Pacífico data de la época de la conquista. Pero, en el siglo XIX, debido a la anexión de California por parte de los Estados Unidos y la fiebre del oro, se hizo evidente, para ese país, la necesidad de una ruta rápida entre los dos océanos.
En 1839, Nueva Granada (actual Colombia), otorga a una empresa francesa, la concesión para unir comunicaciones entre los dos océanos. Esto es desestimado por la empresa luego de los estudios de suelo. Recién en 1879, Ferdinand de Lessep, un francés que había completado la excavación del canal del Suez, retoma la idea de la construcción del canal. Se preparó el proyecto y se creó una compañía para la construcción del mismo: la Compagnie Universelle du Canal Interocéanique de Panama.
Las obras comenzaron en 1881 pero inmediatamente se enfrentaron a varios desafíos: accidentes del terreno, muerte de obreros por epidemias y hasta un terremoto ocurrido en 1882 que sacudió al istmo. A esto se sumó un escándalo financiero que involucraba a la empresa de de Lessep con coimas y pagos a ministros corruptos. Así, la compañía cae en quiebra en 1889 y asume su conducción el ingeniero en jefe de la obra, Phillippe -Jean Buneau-Varilla
, que trabajaba en un nuevo proyecto del canal basado en trabajos de Gustave Eiffel. (La compañía pasó a ser la Nueva Compañía Francesa del Canal)
Luego de tantas idas y vueltas, Bunau-Varilla no contaba con financiación y, astutamente se dirige al gobierno de los Estados Unidos, al que decide entregarle los derechos de construcción y explotación del canal. En ese momento, el presidente de los Estados Unidos era Theodore Roosevelt, cuya política exterior bautizó como del garrote (big stick), por la cual Estados Unidos no debía dudar en usar el garrote en imponer su disciplina en las repúblicas de América Latina.
Por supuesto quedaba por resolver el tema de la soberanía territorial de Panamá, en ese momento perteneciente a la Gran Colombia. Para resolver esto, el primer intento fue un acercamiento entre el Secretario de Estado norteamericano John Hay y el ministro colombiano Tomás Herrán. Este acuerdo, conocido como el Tratado Hay-Herrán, que fue firmado en enero de 1903, otorgaba una concesión por un siglo a los Estados Unidos para la construcción y explotación del Canal que implicaba el desprendimiento de parte de la soberanía territorial colombiana. Este tratado fue rechazado por el Congreso Colombiano el 5 de agosto de 1903.
Claro que la situación no iba a quedar ahí, teniendo en cuenta los intereses de la administración Roosevelt en la región.
El 4 de noviembre de 1903, un grupo de separatistas encabezados por José Agustín Arango, logran imponer el primer gobierno Panameño, Demetrio Brid, e independizar a Panamá de la Gran Colombia, con el apoyo de los Estados Unidos. Así se conformaba oficialmente la República de Panamá. El 6 de noviembre los Estados Unidos reconocen a Panamá como República independiente.
Como recompensa por su ayuda en la independencia, Phillipe-Jean Buneau-Varilla
, es nombrado Ministro Plenipotenciario de Panamá en Estados Unidos. En carácter de tal, el 18 de noviembre de 1903 se firma el Tratado Hay-Bureau Varilla para la construcción del canal. Este tratado se basaba en el tratado Hay-Herrán, como el derecho a explotación del canal por Estados Unidos por el lapso de un siglo, con algunas modificaciones como:

La neutralidad del Canal de Panamá.
La igualdad para todas las banderas, tanto la estadounidense como las demás.
El pago a Panamá de los diez millones de dólares.
La protección de Panamá contra cualquier agresión.

Así se dio comienzo a una de las obras de ingeniería más impactante del siglo XX, pisoteando los derechos soberanos de una nación por interés de otra.
El canal fue inaugurado el 15 de agosto de 1914.
La responsabilidad total del canal le fue devuelta a la República de Panamá el 31 de diciembre de 1999.


Las imágenes son caricaturas que aparecieron en los diarios New York Herald y New York World, respectivamente, en el año 1903.

2 comentarios:

  1. Sabías que Gauguin trabajó en las obras del Canal de Panamá en su búsqueda por la vida? Leí la descripción espantosa que hacía de esa obra. Dió tantas vueltas antes de terminar, enfermo pero más vivo que nunca en la Polinesia, donde despertó el genio impresionista para mí más impresionante de las artes plásticas.

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  2. No! No sabía lo de Gauguin. Qué buen dato. Gracias!

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